Storia

12 novembre 1980 - La Voyager "incontra" Saturno

La sonda spaziale Voyager 1 è stata una delle prime esploratrici del sistema solare esterno, ed è ancora in attività. Fu lanciata nell'ambito del programma Voyager della Nasa il 5 settembre 1977 da Cape Canaveral, a bordo di un razzo Titan IIIE-Centaur, poco dopo la Voyager 2, la sua sonda sorella, in un'orbita che le avrebbe permesso di raggiungere Giove per prima. Le due sonde Voyager sono identiche.

L'orbita in cui fu immessa la sonda la portò a sfiorare i due pianeti giganti, Giove e Saturno, per poi proseguire indisturbata verso l'esterno del sistema solare. Il 12 novembre 1980, la sonda Voyager passò a una distanza di poco più di 120.000 chilometri dal pianeta Saturno. Fu il punto di maggiore avvicinamento con il "signore degli anelli". La sonda fotografò le complesse strutture degli anelli di Saturno, e studiò l'atmosfera di Saturno e di Titano. La sua orbita, progettata per studiare Titano da vicino, la portò fuori dal piano dell'eclittica, impedendole di visitare altri pianeti. Da allora si sta allontanando dal sistema solare.

La Voyager 1 iniziò a fotografare Giove nel gennaio 1979. La sonda passò vicino a Giove il 5 marzo 1979, e continuò a fotografare il pianeta fino ad aprile. Poco tempo dopo fu la volta della sonda sorella Voyager 2. Le due Voyager fecero numerose scoperte su Giove e i suoi satelliti. La più sorprendente fu la scoperta di vulcani di zolfo su Io, che non erano mai stati osservati né da Terra né dal Pioneer 10 o dal Pioneer 11. La Voyager 1 è ancora funzionante ed è attualmente l'oggetto artificiale più distante dalla Terra. Il 5 ottobre 2012 la Voyager 1 si trovava nell'eliopausa a una distanza di 122,053 (equivalenti a 16,918 ore luce o 18,259 miliardi di km) dal Sole. La sonda si sta allontanando dal sistema solare a una velocità di 17,042 km/s, pari a 3,595 UA all'anno; è in leggerissimo rallentamento a causa dell'attrazione solare. 

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